Hannah Francis, una becaria Fulbright de Estados Unidos en El Salvador, recientemente me abrió los ojos al universo magnífico del suelo salvadoreño. Su conocimiento en última instancia se refiere a cómo crecen nuestros alimentos y qué sustancias químicas manipulamos en el entorno para que crezcan. Lo que tiene que decir es importante para aquellos que nos preocupamos sobre la agricultura y la ecología en El Salvador.

Mike: Hannah, ¿podrías hablarnos más sobre tu teoría de que los campesinos son los primeros experimentadores, basándote en lo que hemos hablado sobre la ciencia del suelo?

Hannah: Los agricultores no crean reacciones en ambientes de laboratorio estériles, pues su experimentación es “orgánica”. Los agricultores están dispuestos a probar nuevas prácticas que hayan visto en acción, como intercalar cultivos o dejar residuos de plantas para cubrir el suelo.

Un día, estaba en el campo con un agricultor que mencionó que sus vecinos se acercaron y se llevaron algunas semillas de frijoles. Sus vecinos vieron que su maíz estaba creciendo realmente bien al ser intercalado con esta planta de frijol. De manera similar, otro granjero habló de un vecino que tiene una gran planta, llamada zacate, en una variedad que no había visto antes, y fue a buscar algunas muestras para llevar a su granja. Los campesinos intentarán nuevos fertilizantes y se involucrarán en la agricultura orgánica. Estos agricultores se preocupan por su parcela de tierra y tienen un sentido innato de la interfaz suelo-aire-agua que no puedo obtener con solo mirar los datos de la química del suelo.

Por lo tanto, aunque los agricultores no realicen estudios científicos rigurosos y controlados, esto no los exime del título de experimentadores. En cambio, los agricultores operan en una dimensión de prueba y error elegante, que es una experimentación constante. La experimentación, sin embargo, necesita una explicación y es allí donde, en general, creo que falla el agricultor salvadoreño de hoy en día. El “¿por qué este cultivo funciona mejor?, o ¿por qué la cobertura del suelo me da un rendimiento mayor? no está allí para muchos agricultores salvadoreños con quienes he interactuado, pero es el próximo paso crítico.

Mike: A menudo me encuentro en conversaciones con agricultores donde hacemos conjeturas sobre lo que está sucediendo en el suelo. Algunas veces manipulamos el suelo con fertilizantes orgánicos o sintéticos, sin entender completamente lo que está sucediendo en el suelo. Entiendo que es aquí donde tienes experiencia. ¿Cómo llegas al punto de saber qué hay en tu suelo y por qué es tan importante?

Hannah: En las plantas hay cosas básicas que vienen naturalmente en el suelo o que se agregan en fertilizante.

Entonces, ¿cómo sabemos siquiera qué necesita nuestro suelo? ¿Y cómo saber qué estamos agregando cuando aplicamos fertilizante?

En el suelo hay tres nutrientes principales que generalmente están en deficiencias: nitrógeno, fósforo y potasio (N, P, K). La mayoría de los fertilizantes principales se componen de estos tres elementos: el peso de los alimentos para las plantas. Cuando miras un fertilizante, en lugar de NPK, usualmente ves los números. En El Salvador esto puede ser 16-20-0, lo que significa que hay 16% de nitrógeno, 20% de fósforo y 0% de potasio entre 15-15-15 y 18-46-0 (cada número es un porcentaje correspondiente de N, P, o K).

Cuando aplicas un fertilizante como 15-15-15 sin saber qué necesitan tus suelos o qué tan hambriento está o qué ansia tiene, es como que los humanos no tenemos hambre y tiramos los alimentos que nos ofrecen. Cuando una planta se encuentra en un suelo que tiene suficiente potasio, por ejemplo, y se agrega aún más, esa cantidad extra no hará nada para la planta y no se utilizará. Eso sucede a menudo: un suelo tendrá suficiente potasio y el agricultor agregará 15-15-15, que tiene 15% de potasio, pero muy poco fósforo, que en realidad podría ser deficiente en el suelo. Mientras que las plantas pueden expresar las deficiencias de nutrientes en una variedad de formas, las pruebas de suelo son otra excelente manera de saber si su suelo es deficiente en una cosa u otra.

Fertilizante disponible comercialmente en El Salvador. Contiene fósforo, potasio y nitrógeno.

Mike: Cuéntame más sobre las pruebas de suelo.

Hannah: Cuando toma una muestra de suelo alrededor de la parcela de la milpa (generalmente una variedad de lugares, limpiando la parte superior de las hojas, palos, etc., y 0-10 o 0-20cm de profundidad), compila la muestra y la lleva a un laboratorio de suelos. El laboratorio hará una variedad de análisis y devolverá un informe que le indica qué cantidad de elementos se encuentran en el suelo. A partir de ahí, el laboratorio a menudo dará recomendaciones de cantidad y tipo de fertilizante para aplicar, pero siempre es bueno volver a verificarlo, ya que a veces estas recomendaciones son genéricas, en lugar de cálculos. Suelos diferentes deben considerarse de manera diferente también.

Mike: Entonces.. ¿Es mejor comprender lo que tu suelo necesita a aplicar fertilizante que se encuentra en la tienda?

Hannah: La aplicación específica de fertilizantes es mucho más probable que aumente el rendimiento que la aplicación aleatoria de fertilizantes, que es como tirar buena comida.

Una muestra de suelo entregado al laboratorio CENTA (Centro Nacional de Tecnología Agropecuaria y Forestal) en El Salvador.

Mike: Hablando de rendimiento, quiero hablarte un poco sobre el maíz, un cultivo básico aquí en El Salvador. Los arqueólogos han encontrado esculturas de jade en Mesoamérica, alrededor de 1,500 años de antigüedad, que muestran el maíz brotando de las cabezas de las personas. Pero la historia del maíz se remonta mucho más allá, ¿no?

Hannah: Puedo mirar hacia atrás hace 10,000 años, cuando la historia muestra a los agricultores ramificándose de los cazadores-recolectores. Estos agricultores, especialmente en Meso y Sudamérica, plantaron variedades de maíz durante años, seleccionando y modificando (genéticamente) el maíz a su mazorca amarilla actual. Y estos agricultores hicieron esto durante miles de años: está arraigado en la genética agrícola a “si al principio no tienes éxito, intenta, intenta de nuevo”.

Mike: Entiendo que algo que surgió de la prueba y error fue el método de las “tres hermanas”, donde el maíz se intercala con frijoles y calabaza (ayote). Esta práctica llegó hasta los Iroquois, en Canadá, y todavía veo que se usa entre algunos agricultores aquí en El Salvador. Desde tu punto de vista, ¿por qué crees que el método de las tres hermanas ha sobrevivido al paso del tiempo?

Hannah: En realidad, estamos volviendo a enseñar este método incluso hoy en día. El maíz, los frijoles y la calabaza (ayote) son una deliciosa comida, pero los frijoles, plantados junto con el maíz, proporcionan cobertura del suelo y fijan el nitrógeno. Sacan gas nitrógeno de la atmósfera y lo convierten en nitrógeno que es útil para las plantas, que es un nutriente muy importante, y sus grandes hojas cubren el suelo, manteniendo la humedad del suelo al proporcionar una barrera física contra el sol. Esto significa que hay más agua disponible para las plantas durante un período de tiempo más largo. Las plantas de calabaza/ayote protegen el suelo de una manera similar. Todo el material vegetal de un ciclo que queda en el suelo se cicla como materia orgánica del suelo, proporcionando incluso más nutrientes para el próximo ciclo de cultivos.

Mike: Otra práctica agrícola que he observado en El Salvador es el método de “cortar y quemar”, donde el fuego se usa para limpiar una milpa o un bosque antes de cultivarlo. ¿Puedes hablarme sobre las ventajas, desventajas y alternativas de las técnicas de “cortar y quemar”?

Hannah: Según tengo entendido, la quema lleva material orgánico precioso que queda en la milpa y lo convierte en una ceniza rica en nutrientes. Sin embargo, en las milpas que se dejan al descubierto, sin vegetación permanente o incluso cultivos anuales, la ceniza generalmente es erosionada por el viento o el agua. Esa ceniza es entonces inútil, porque ya no está en la milpa y el agricultor ahora ha perdido una gran cantidad de nutrientes libres potenciales para sus plantas, ha perdido la cubierta del suelo y en realidad ha disminuido la salud del suelo. Además de la pérdida directa de nutrientes, la quema puede matar micro y macro invertebrados que son clave en el ciclo de nutrientes y en el mantenimiento de una estructura saludable del suelo. La quema también puede crear una capa superior en el suelo, repelente al agua, a ciertas temperaturas (esto tiene que ver con la forma en que se mueven algunas moléculas hidrofóbicas), agravada por la pérdida de insectos en el suelo que de otro modo facilitarían una estructura porosa.

Como alternativa, he oído hablar de esta técnica llamada “biochar”, aunque no soy un experto. Según entiendo, implica quemar materia orgánica muy lentamente para crear carbón denso en nutrientes que luego se agrega a la milpa.

Ceniza que un agricultor mezcló con sulfato de amonio, fósforo, nitrógeno, y potasio para la segunda fertilización de su maíz blanco.

Mike: Más allá de las prácticas históricas profundas que llegan al presente, ¿cuáles son algunas de las formas en que la guerra civil salvadoreña afectó la calidad del suelo que los agricultores están tratando hoy en día?

Esta historia es más complicada de lo que podría poner en una redacción concisa, y estoy seguro de que me faltan partes de la historia. Sin embargo, aquí está mi breve ataque a los efectos de los desacuerdos sociales y la salud del suelo. Primero, hubo algunos levantamientos relacionados con la reforma agraria: el primero, en 1930; y el segundo, en 1980. El primer intento de reforma agraria fue aplastado, sin embargo, la gente comenzó a darse cuenta de que la tierra estaba en manos de muy pocos terratenientes muy ricos. Esta comprensión se correspondía con la política de la época en relación con la reforma agraria en 1980, cuando la reforma agraria tomó tierra de los ricos y la extendió para crear la igualdad de oportunidades para los “pobres”. Al mismo tiempo, El Salvador comenzó una guerra civil terrible que duró 12 años, desde 1980-1992. No solo las parcelas de tierra eran demasiado pequeñas para cultivarlas para los nuevos propietarios, sino que las áreas del país se volvían peligrosas y la tierra abandonada. Dado que la tierra fue abandonada, no fue administrada, lo que podríamos imaginar que podría ser algo bueno, pero el uso anterior de herbicidas, fertilizantes y pesticidas significaba que algunas tierras dependían del manejo de la fertilidad del suelo. Después de los Acuerdos de Paz, el foco estaba en el empleo urbano, y los agricultores no recibieron ningún favor. Entonces, incluso después de la reforma agraria, la mayoría de los agricultores rentan sus tierras. Los inquilinos tienen pocos incentivos para invertir en cambios a largo plazo (como plantar árboles, construir terrazas, etc.) cuando solo trabajan en su campo durante dos años como máximo.

Mike: Hannah, ¿cómo llegaste a saber tanto sobre el suelo, el medio ambiente y la agricultura?

Hannah: Todavía tengo mucho más que aprender sobre el suelo, y era totalmente una novata sobre agricultura cuando llegué a El Salvador, aunque obtuve un poco de imprimación en suelos 101. Pero, supongo que solo hago muchas preguntas, e intento conectar las diferentes respuestas que obtengo. Diré con seguridad que siempre estoy ansiosa por aprender más.